Lettre d’Étienne Montgolfier à son frère Joseph

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Ainsi, voilà la machine portée au point de perfection que nous pouvions espérer par nos moyens.

Joseph-Michel Montgolfier (26 août 1740 – 26 juin 1810) et Jacques-Étienne Montgolfier (6 janvier 1745 – 2 août 1799) sont deux frères d’origine ardéchoise, respectivement les douzième et quinzième de la fratrie. En 1782, ils inventent un aérostat qui fonctionne grâce à la chaleur de l’air, et à qui ils lègueront leur nom : la montgolfière.

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8 octobre 1783

A bord de l’aérostat le Réveillon à 300 pieds de toute terre,

Cher Frère,

J’ai continué mes expériences vendredi et dimanche ( 3 octobre et 5 octobre ). Le 1er jour j’ai été contrarié par le vent, ce qui a occasionné divers petits accidents qui ont un peu nui au brillant de l’expérience qui cependant a pleinement constaté la possibilité d’élever des hommes.

Je voulus me procurer un peu plus de rupture d’équilibre et ai allégé la galerie de 200. Alors j’ai fait monter deux personnes dans la machine qui était retenue par 4 cordes de 300 pieds de long. La machine s’est élevée jusqu’à leur extrémité, y a été maintenu un quart d’heure.

Ceux qui étaient dans la galerie l’ont laissé redescendre et fait remonter successivement, et sont même parvenus deux fois à la manoeuvrer assez adroitement pour venir raser la terre et se réélever sans y avoir toucher dans un moment où le vent les avoit portés hors de la plomb du jardin.

Ils ont descendu dans un jardin voisin sur un arbre sur lequel la machine s’est engagée, mais cet accident n’a fait que démontrer qu’on pourrait y être exposé sans courir beaucoup de risques et qu’il était possible de réélever la machine sans qu’elle tombât jusqu’à terre. Ainsi, voilà la machine portée au point de perfection que nous pouvions espérer par nos moyens.

( Charles Coulston Gillispie, Marc Rolland, Les frères Montgolfier et l'invention de l'aéronautique, Arles, Actes Sud, 2008. ) - (Source image : Étienne Montgolfier, graveur inconnu / Joseph Montgolfier, peintre inconnu, Musée des Papeteries Canson et Montgolfier © domaine public)
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